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工藤ホークス/下 サファテ、精神的支柱 盤石のリリーフ陣

マウンドでもブルペンでも支えとなったソフトバンクのサファテ=和田大典撮影

 5時間11分に及ぶ死闘の末に敗れた8月1日のオリックス戦。サヨナラアーチを打たれたサファテは試合後、珍しく語気を強めた。「先発陣が早い回で降板すれば当然中継ぎに負担が来る。みんな疲れている」。この日も含めて3試合続けて先発投手が6回を持たずに降板。チームを思うからこそあえて言葉を発した。

 それほどまでに、救援陣の貢献度はシーズン序盤から高かった。4月4日からは6試合連続で先発投手が6回を持たずに降板。さらに5月24日からは4日続けて、5回を投げきれずにマウンドを降りた。先発の柱と期待された和田、武田が早々に離脱。代わりに入ったベテランや若手が安定感を欠いたところをブルペン陣が支えた。

 優勝した16日時点では、六回をリードで終えた試合の逆転負けはわずか1試合。1点差での勝利も25回を…

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