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渡部久さん=ウーパールーパーの保護に取り組むNPO代表

渡部久さん

渡部久(わたべ・ひさし)さん(46)

 愛くるしい顔つきで、テレビCMで一世を風靡(ふうび)した珍獣ウーパールーパーが、原産地のメキシコで絶滅の危機にひんしている。その保護に取り組むため、今年から現地の大学や保護団体と協力して生態調査に乗り出す。

 ウーパールーパーは幼体の形態を残したまま大人になる珍しいサンショウウオで、標高約2200メートルのメキシコ市近郊の運河だけに住む。だが、生活排水による水質汚染や外来魚の影響で激減。国際自然保護連合のレッドリストで、野生種の絶滅が近いとされる「近絶滅種」に指定されている。

 もともとは動物商で、ペット用のウーパールーパーの飼育を始めた。卵からふ化させた個体を年中、交配・採卵できる「完全繁殖」のノウハウを独自に確立。ブームにも乗って、最盛期には年間5万匹を出荷していた。

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