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国中均さん=宇宙航空研究開発機構宇宙科学研究所長に就任した

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国中均(くになか・ひとし)さん(58)

 「この組織は、常に時代の最先端の技術開発に取り組み、新しい領域を切り開いてきた。それをさらに伸ばしていく組織にしなければならない」

 4月に宇宙航空研究開発機構宇宙科学研究所(宇宙研)の所長に就任した。世界で初めて小惑星の物質を持ち帰った探査機「はやぶさ」の旅を支えたイオンエンジンの開発者だ。「自分は研究の方が得意だと思う。でも、新たな戦略を実現するため、自分が(所長を)やらなければならないと思った」

 小さい頃から天体観測好き。大学院へ進学する際、日本の宇宙科学を率いる宇宙研の存在を知った。当時の花形はロケット開発。しかし、自ら選んだのは誰も見向きもしないイオンエンジンなどの電気推進技術だった。

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