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九州いきものがたり

~動物園の舞台裏~/8 コアラ ユーカリ調達に汗 「グルメ」のために自前栽培 /鹿児島

 ギコギコギコ……。突き抜けるような青空の下にユーカリの木を切るのこぎりの音だけが響いていた。平川動物公園(鹿児島市)から車で約10分のユーカリ畑。コアラの担当飼育員、永栄(えいえい)大樹さん(40)と望月京也さん(25)は黙々とユーカリを切っては軽トラックの荷台に積み込んだ。額に大粒の汗が浮かぶ。

 コアラは1984年に豪州から初来日。平川動物公園と多摩動物公園(東京)、東山動植物園(名古屋市)で飼育が始まり、ぬいぐるみのような容姿でたちまちブームになった。この年に発売されたコアラのイラストのチョコレート菓子が今日も売れ続けるなど根強い人気を誇っている。

 しかし、コアラの飼育で悩ましいのが餌のユーカリ代だ。コアラはユーカリの葉の柔らかい部分しか食べない…

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