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岡本佳男さん=日本国際賞を受賞した

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岡本佳男(おかもと・よしお)さん(78)

 物質を構成する分子には、大きさや重さが同じでも、左手と右手のように構造が反転した「鏡像異性体」がある。人にとって一方は薬になり、もう片方は毒になることもあり、欲しい物質だけを簡単に分離する機器を企業と共に実用化。医薬品や香料の製造に欠かせない技術として、今年の日本国際賞を受賞した。

 幼いころは、魚を取ることに熱中し、「勉強は特別好きではなかった」。周囲に流されて、「何となく進んだ」という大阪大大学院で、予測を立てて実験し、結果を知る研究の面白さを知ったという。実験結果を早く知りたい一心で帰宅時間も惜しみ、研究室に寝袋と炊飯器を持ち込んで仲間と共に研究に没頭した。

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