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「臨界」の残像―JCO事故20年―

/上 進まぬ「被ばく医療」 当時の医師、人材不足に危機感

JCO臨界事故について語る前川和彦医師=川崎市麻生区で2019年9月、梅村直承撮影

 「バシッ」。1999年9月30日、核燃料を加工していた「ジェー・シー・オー(JCO)」東海事業所(茨城県東海村)で異音とともに青い閃光(せんこう)が放たれた。その瞬間、放射性物質のウラン溶液を扱う作業中だった同社社員の大内久さんと篠原理人(まさと)さんの体を、強烈な放射線が通過した。

 核分裂が連鎖的に続く臨界状態が生じ、放射線を遮るものがない「裸の原子炉」ができあがっていた。被ばくした大内さんらを治療したのが、東京大病院で救急部・集中治療部長を務めていた前川和彦さん(78)だった。

 急性の大量被ばくで、大内さんらの体は新たな細胞を作れなくなった。日焼けしたような肌は徐々に皮がむけて水ぶくれのようになっていた。「やけどの専門家の私でさえ毎日驚くような変化で、治療は海図のない航路だった」。大内さんは12月に当時35歳で、篠原さんは翌年4月に同40歳で亡くなった。

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