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的川博士の銀河教室

的川博士の銀河教室 567 「こうのとり」8号機、ISSドッキング

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火災を乗り越え、8回連続成功

 日本の無人補給機「こうのとり(HTV)」8号機を載(の)せたH2Bロケットが、さる9月25日午前1時5分、鹿児島県の種子(たねが)島(しま)宇宙センターから打ち上げられました。ロケットは約15分後に計画どおり高度287キロ付近で「こうのとり」を分離(ぶんり)し、予定の軌道(きどう)に投入しました。

     「こうのとり」は、高度400キロ付近で地球を周回している国際宇宙ステーション(ISS)に滞在(たいざい)する宇宙飛行士のための水・食料品やバッテリー、大学が開発した小型人工衛星などおよそ5.3トンの物資を搭載(とうさい)して、当初は11日に打ち上げる予定でした。しかし、発射台で発生した火災(写真1)のため打ち上げは延期。三菱重工業(みつびしじゅうこうぎょう)は火災の原因として、エンジン付近から排出(はいしゅつ)される液体酸素が、発射台の耐熱(たいねつ)材に吹(ふ)きかかり続けたことで静電気が発生した可能性が高いと判断。その耐熱材をアルミシートで覆(おお)って静電気防止策を講じ、このたびの打ち上げに至ったものです。

     これで、「こうのとり」は10年前に1号機を打ち上げて以降、8回の打ち上げのすべてが成功したことになります。

     ロケットの打ち上げは、何度繰(く)り返(かえ)しても、そのたびにさまざまな条件に左右されて、意外な事故の起きる作業です。今回の発射台の火災も、エンジニアたちにとって厳しい出来事でした。新たな事態に直面しても、冷静かつ科学的に状況(じょうきょう)を分析(ぶんせき)・対処して打ち上げに成功した人たちに、心から拍手(はくしゅ)を送りましょう。

     「こうのとり」8号機は、徐々(じょじょ)に高度を上げながらISSとの速度差を縮めていき、最後にはISSと同じ速度で飛行することによって、さる9月28日夜、約10メートルの距離(きょり)まで接近。ISSに滞在中の宇宙飛行士が、長さ17.6メートルのロボットアームを操作して、「こうのとり」をキャッチしてくれました(写真2)。つづいて29日午前3時前にドッキングに成功しました。

     この間の軌道運用は、宇宙航空研究開発機構(JAXA)筑波(つくば)宇宙センターにある管制室で行っています。私はいま10年前の「こうのとり」1号機の時の管制室の様子を思(おも)い浮(う)かべていますが、その時には初めての運用でトラブルも頻発(ひんぱつ)し、メンバーも非常に緊張(きんちょう)して苦労の連続でした。いまはその頃(ころ)と比べて習熟度が大きく上がり、自信に満ちた作業に見えます(写真3)。日本には、今後新しいタイプの宇宙船も登場することでしょうが、その場合も見事に乗り越えていってくれるものと期待しています。


    的川泰宣(まとがわやすのり)さん

     長らく日本の宇宙開発の最前線で活躍(かつやく)してきた「宇宙博士」。現在は宇宙航空研究開発機構(JAXA)の名誉(めいよ)教授。1942年生まれ。


    日本宇宙少年団(YAC)

     年齢・性別問わず、宇宙に興味があればだれでも団員になれます。 http://www.yac−j.or.jp


     「的川博士の銀河教室」は、宇宙開発の歴史や宇宙に関する最新ニュースについて、的川泰宣(まとがわやすのり)さんが解説するコーナー。毎日小学生新聞で2008年10月から連載(れんさい)開始。カットのイラストは漫画家(まんがか)の松本零士(まつもとれいじ)さん。

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