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東福岡、最後まで「楽しく」 五輪代表目指す先輩の教え胸に 全国高校ラグビー

【桐蔭学園-東福岡】試合前に円陣を組む東福岡の選手たち=東大阪市花園ラグビー場で2020年1月5日、平川義之撮影

 第99回全国高校ラグビーフットボール大会(毎日新聞社など主催)で、3大会ぶりの優勝を目指した東福岡。5日の準決勝で桐蔭学園(神奈川)に敗れはしたものの、選手たちは「明るくラグビーすること」や「コミュニケーションの大切さ」を教えてくれた偉大な先輩の言葉を胸に、精いっぱい戦い抜いた。

 選手たちが慕うのが、東福岡が2009~11年度に花園で3連覇した時の主力メンバーで、現在はトップリーグのパナソニックに所属する藤田慶和選手(26)。早稲田大在籍時の15年にラグビー・ワールドカップ(W杯)イングランド大会に出場し、東京五輪にも7人制ラグビーの日本代表として出場を目指している。

 そんな大先輩がチームの練習に顔を出し、指導してくれたのは19年の1学期のことだった。チームは春の全国高校選抜大会の準々決勝で今大会と同じ桐蔭学園に大敗した後で、苦しんでいた。一方の藤田選手はトップリーグで活躍するかたわら、通信制の大学でも学んでおり、教育実習のために母校を訪れていた。

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