ジャッカル、NZで連発 ハイランダーズ・姫野、ラグビー本場で躍動

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ハイランダーズでのデビュー戦を終え、現地から笑顔でオンラインインタビューに応じる姫野和樹=3月26日、長宗拓弥撮影
ハイランダーズでのデビュー戦を終え、現地から笑顔でオンラインインタビューに応じる姫野和樹=3月26日、長宗拓弥撮影

 にわかファンも「ジャッカル」と聞けば、この人を思い浮かべるだろう。ラグビー日本代表FWの姫野和樹(トヨタ自動車)。日本が誇る若き才能は、ニュージーランド(NZ)で挑戦を始めた。新型コロナウイルス下での海外移籍はリスクを伴うが、26歳の大器にはある覚悟があった。

 3月26日。待ちに待った新天地でのデビュー戦が訪れた。世界最高峰のスーパーラグビー(SR)のNZ国内大会アオテアロア第5節。ハイランダーズに期限付き移籍した姫野は、ホームで行われたハリケーンズ戦の後半9分に途中出場した。約1年ぶりの試合。「(ウオーミング)アップの時から、人前で走るのがこんなに面白いのかって、ニヤニヤしていた」

 投入10分後、あいさつ代わりに密集でボールを奪う代名詞の「ジャッカル」がさく裂。チームは19―30で敗れたが、力強い突破も披露し、上々の出来だった。「自分らしさが出たと思う。このスタジアムは過去2回プレーしてけがをしている。すごく不安だったが、しっかり、けがなく終われたのでハッピーです」。試合直後のNZと日本を結んでのオンラインインタビュー。はじける笑顔の裏に、喜びと安堵(あんど)が入り交じった…

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