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下水で感染拡大予測 東北大教授ら、ウイルス濃度調べ計算モデル構築

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下水のモニタリングから新型コロナウイルスの感染拡大の予測モデルを構築した東北大の佐野教授=仙台市で2021年11月19日、深津誠撮影
下水のモニタリングから新型コロナウイルスの感染拡大の予測モデルを構築した東北大の佐野教授=仙台市で2021年11月19日、深津誠撮影

 新型コロナウイルスの感染拡大を下水検査で予測――。東北大工学部の佐野大輔教授(水質工学)らのグループがこんな取り組みを進めている。「第6波」の到来が懸念される中、下水に含まれるウイルスの量から今後1週間の新規感染者数を推定し、自治体による病床確保などに生かしてもらう考えだ。【深津誠】

 研究グループは2020年8月から1年以上にわたって、下水中のウイルス濃度について調査してきた。仙台市内の下水の約7割が流れ込む処理場で週2回サンプルを採取して分析。第3~5波のいずれでも、検出されるウイルスの量と新規感染者数に強い相関関係がみられた。これらのデータをもとに人工知能(AI)の一種、機械学習を使って計算モデルを構築し、1週間後の新規感染者数の予測値を出している。

 下水に含まれるウイルスは、1万人当たり1人の感染者がいれば検出可能な濃度になる。最新の予測値は22日に公表され、22~28日の新規感染者数を25人と見込む。検証段階の予測システムだが、過去の予測結果と比較することで「増減傾向はつかめる」という。

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