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コロナ実態、下水から見える化 効率的に、いち早く捕捉も

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汚水ますのふたを開ける下水の検体採取業者=首都圏で2022年6月1日、寺町六花撮影
汚水ますのふたを開ける下水の検体採取業者=首都圏で2022年6月1日、寺町六花撮影

 流行の広がりが見えづらい新型コロナウイルスの感染の実態を捉えようと、下水に注目する研究者たちがいる。下水に含まれるウイルスを調べれば、地域や施設に無症状者が紛れていても、感染者の有無を判別できるからだ。臭いを気にしながら、調査の現場を取材させてもらった。

汚水採取、PCR検査

 詳しい場所は明かさないとの条件で、首都圏のあるオフィスビルに向かった。人々が行き交う、きれいなビルの自動ドアのすぐ脇に汚水が集まる「ます」があった。検体採取の委託業者がふたを開けると、濁った水が地下を勢いよく流れていた。ふたの裏に取り付けたワイヤに脱脂綿をくくりつけ、数日間放置した後に回収する。作業は短時間で、臭いが周囲に広がる間もほとんどないことが意外だった。

 PCR検査にかければ、数時間で結果が判明する。陽性なら利用者に感染者がいる可能性が高い。不動産大手の三井不動産は、同社が管理する施設で感染拡大を防ごうと、2021年春から首都圏の2カ所でこうした下水調査を実験的に行ってきた。同社は商業施設や高齢者施設など導入施設の拡大を検討しているという。

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