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いま最も進んでいる「がん治療」と「遺伝子検査」

エコノミスト編集部
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BNCTの治療の様子。奥が広瀬診療所長=南東北BNCT研究センター提供
BNCTの治療の様子。奥が広瀬診療所長=南東北BNCT研究センター提供

 新たにがんと診断される人は1年間に約100万人。患者が増え続ける中、新しい治療や診断法も次々登場している。その最新事情を週刊エコノミスト3月17日号の巻頭特集「がんが治る 見つかる」よりダイジェストでお届けする。【エコノミスト編集部・下桐実雅子、加藤結花】

中性子線でがん細胞を破壊

 厚生労働省の専門部会で2月26日、「ステボロニン」という薬の製造販売が了承された。これは「ホウ素中性子補足療法」(BNCT)と呼ばれる新たながん治療法に用いられる。3月中に製造販売が正式に承認される見通しだ。

 BNCTは、加速器という大型装置を使い、中性子線でがん細胞を破壊する。まず、ホウ素の薬ステボロニンを患者に点滴で投与する。ステボロニンはがん細胞に取り込まれるようにできており、中性子のビームを患者に照射すると、がん細胞の中で中性子とホウ素が核反応を起こし、そのエネルギーでがん細胞を破壊する。周辺の正常細胞はほとんど傷つけずに済む。1回の治療で終わるのも患者にとって利点だ。

 
 

 今回、了承されたのは、顔や首などにできる頭頸部(とうけいぶ)がんでの治療だ。頭頸部がんは治療の難しいがんの一つだが、治療の有効性や安全性を調べる臨床試験(治験)で、手術ができなかったり抗がん剤が効かずに再発・進行した患者ら21人に実施したところ、71.4%の患者に効果があった。中にはがんが消えた人もいた。

通常の治療で治らなかった患者を……

 治験を担当した南東北BNCT研究センター(福島県郡山市)の広瀬勝己診療所長は「21人はみんな通常の放射線治療を受けた患者だ。根治を目指して再治療をすれば、ひどい粘膜炎ができたり、皮膚に穴が開いてしまうこともある。BNCTでは、副作用へのサポートは必要だが、こうした患者にも安全に使うことができた」と話す。BNCTは体表に近いがんを得意とするが、多方向から照射する技術開発が進めば、さまざまながんで応用可能だ。

 BNCTの加速器は住友重機械工業が、ホウ素の薬はステラファーマが開発。住友重機械工業の担当者は「治療できる施設が限られており、加速器の低価格化や小型化を進めて、普及させていきたい」と話す。当面は自費での診療や、先進医療(自費診療と保険診療の併用)で進めて、保険適用に広げたい考えだ。先進医療の場合、300万円程度の費用がかかると見られる。国内には、南東北BNCT研究センターのほか、京都大学、大阪医科大学にもある。

 
 

 新規参入も相次ぐ。リゾートトラストの子会社CICSは加速器装置を開発し、国立がん研究センター中央病院が2019年11月、皮膚がん患者を対象に臨床試験を開始。半導体メーカー、ロームが出資する福島SiC応用技研が、体の深部まで十分な量の中性子が届く装置の開発を進めている。

治療を始める前に遺伝子検査も

 厚労省の専門部会では、第一三共の乳がん治療薬「エンハーツ」も了承された。エンハーツを巡っては19年3月、第一三共が英製薬大手アストラゼネカとの開発・販売提携を発表。第一三共が受け取る金額は最大で約7500億円で、注目を集めた。株価は上昇し、時価総額で業界3位になった。

 エンハーツは抗体薬物複合体(ADC)と呼ばれる最先端の治療薬。日本人に多いがんトップ3の大腸、胃、肺でも臨床試験が進んでおり、使用が拡大しそうだ。

 患者のがん組織を採取し原因遺伝子を調べて、最適な薬を探す「がんゲノム医療」にも進展がある。ゲノム医療に使われる遺伝子検査は19年6月から保険適用になったが、対象は、ガイドラインで決められた治療を尽くし、他に治療法がなくなった患者に限られるため、検査結果を待つ間に手遅れになってしまうケースもあった。

 早期に遺伝子検査を受け、初回の治療から自分のがんのタイプに合った薬を使えれば、より高い治療効果が得られるかもしれない。国立がん研究センター中央病院は先進医療として、肺、胃、大腸、乳房、膵臓(すいぞう)、胆道の進行したがんの患者を対象に、最初の治療を始める際に、遺伝子検査を実施する計画だ。一度に多数の遺伝子を調べるがんの遺伝子検査は自費(56万円)になるが、それ以外の検査や診察は通常の保険適用となる。

血液だけでがん遺伝子検査を可能に?

 がんの遺伝子検査では、採血でより簡単に調べられる検査法も出てきた。シスメックスが開発した大腸がんの遺伝子検査で、19年8月、製造販売の承認を得た。遺伝子検査は患者の負担が大きく、がん組織が取れない場合もある。そこで、血液中に微量に浮遊するがん細胞由来の遺伝子を調べる。各社が開発を進めており、中外製薬は今年、複数のがん関連遺伝子を調べられる血液検査の製造販売を国に申請する方針だ。

 がん医療は、めまぐるしく進歩している。

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 この記事は、週刊エコノミスト3月17日号の巻頭特集「がんが治る 見つかる」の記事をウェブ用に編集したものです。連載「週刊エコノミスト・トップストーリー」は原則、毎週水曜日に掲載します。

週刊エコノミスト3月17日号

 
 

エコノミスト編集部

藤枝克治編集長率いる経済分野を中心として取材、編集するチーム。経済だけでなく社会、外交も含め幅広く取材する記者の集団であり、各界の専門家にコラムや情報提供を依頼する編集者の集団でもある。